Il y a lieu de distinguer trois grandes catégories d’abréviations :

On présente ci-dessous les caractéristiques des abréviations, des sigles et des acronymes.

Abréviation

Bien que le mot abréviation soit un terme générique, l’abréviation proprement dite se distingue des autres types d’abréviation comme les sigles, les acronymes et les symboles.

De manière générale, l’abréviation est le raccourcissement d’un mot ou de plusieurs mots par la suppression de lettres selon différents procédés.

Elle est notamment le résultat de la suppression des lettres finales et de leur remplacement par un point abréviatif :

Parfois, ce sont les lettres médianes ou plusieurs lettres qui sont supprimées. Quand la dernière lettre est conservée, il n’y a pas de point abréviatif.

Le mode d’abréviation qui consiste à ne conserver que le début du mot se nomme apocope :

Sigle

Un sigle est l’abréviation formée des lettres initiales de chaque mot d’une appellation, qui se prononce lettre par lettre (alphabétiquement) ou comme un mot ordinaire (syllabiquement). Le sigle peut désigner un nom propre comme un nom commun :

Le terme sigle est souvent employé de façon générique pour désigner à la fois les sigles et les acronymes. Les ouvrages ne s’entendent pas tous sur le sens à donner à ces deux termes. Pour certains, la prononciation syllabique s’applique au terme acronyme uniquement. Nous adhérons à cette dernière vision.

Acronyme

Un acronyme est une abréviation formée des lettres initiales ou de syllabes de chaque mot d’une appellation, qui se prononce comme un mot ordinaire (syllabiquement) :

Acronymes non conformes au modèle standard

Exceptionnellement, certaines lettres sont parfois omises ou ne suivent pas l’ordre de l’appellation au long, notamment pour faciliter la prononciation du sigle ou parce que le sigle provient d’une appellation qui a changé de nom :

Renseignements complémentaires

Pour plus de renseignements au sujet de l’abréviation et des règles d’écriture des sigles et des acronymes, voir ABRÉVIATIONS (RÈGLES DE FORMATION) et SIGLES ET ACRONYMES (RÈGLES DE FORMATION).

Voir aussi APOCOPE, APHÉRÈSE.