Comme les parenthèses, les crochets comportent une forme ouvrante ([) et une forme fermante (]). Il s’agit d’un double signe de ponctuation (ou signe de ponctuation double).

Fonctions des crochets

Les crochets s’emploient dans des contextes bien particuliers, et c’est pourquoi ils sont moins utilisés que les parenthèses.

Texte entre parenthèses

Les crochets servent à insérer un élément dans un texte déjà entre parenthèses; cela permet d’éviter une cascade de parenthèses et de faciliter la lecture du texte :

Voir aussi PARENTHÈSES.

Formules algébriques ou mathématiques

Dans le cas des formules algébriques ou mathématiques, ce sont les parenthèses qui s’insèrent à l’intérieur des crochets :

On observera que, si les crochets se trouvent à l’intérieur de parenthèses dans la langue générale, c’est l’inverse qui se produit dans le langage de l’algèbre.

Prononciation d’un mot

Dans les dictionnaires, on met la transcription phonétique d’un mot entre crochets :

Omission d’un passage

Des points de suspension entre crochets marquent l’omission d’un passage jugé inutile ou non pertinent dans la citation :

Il faut éviter d’indiquer uniquement les points de suspension ou de remplacer les crochets par des parenthèses, car l’interruption pourrait alors être attribuée à l’auteur même de la citation.

Ajout de précisions dans une citation

Lorsqu’on cite un extrait d’un ouvrage, on met entre crochets les ajouts ou précisions qu’il est nécessaire d’apporter pour que la citation reste compréhensible hors de son contexte :

Ajout d’une réflexion dans une citation

Les crochets servent également à insérer une réflexion personnelle à l’intérieur d’une citation. Cette réflexion peut consister simplement en un point d’exclamation ou en un point d’interrogation :

Signalement d’une erreur par le mot latin sic

On voit parfois entre crochets le mot latin sic, adverbe tiré de l’expression latine sic erat scriptum, qui veut dire « ainsi dans le texte ».

Dans une citation, on insère sic en italique et entre crochets après un mot, une expression ou un passage pour signaler qu’on les a transcrits tels qu’ils figuraient dans la source, avec les erreurs (d’orthographe ou de grammaire) qu’ils contenaient. On peut aussi vouloir souligner l’emploi d’archaïsmes, d’anglicismes ou de régionalismes :

Bien que sic s’écrive parfois entre parenthèses, il est préférable d’employer les crochets, qui marquent hors de tout doute l’intervention d’un tiers. Cela dit, l’emploi des parenthèses n’est pas à exclure dans tous les cas. Placé entre parenthèses, le mot sic indique que c’est l’auteur lui‑même qui porte un jugement sur les propos qu’il rapporte. On pourrait ainsi trouver sous la plume d’un journaliste :

Voir aussi OMISSIONS ET AJOUTS DANS LES CITATIONS.

Espacement

On met une espace avant le crochet ouvrant, mais pas après. On ne met pas d’espace avant le crochet fermant, mais on en met une après :

Point final après […]

En fin de phrase, on ne met pas de point final après les points de suspension placés entre crochets :

Voir aussi POINTS DE SUSPENSION.