Les symboles constituent un type d’abréviation. Il existe une multitude de codes abréviatifs et symboliques qui se sont formés, pour ainsi dire, à huis clos : ce sont les systèmes de notation des sciences et des techniques. Ces abréviations permettent aux gens et aux institutions de se comprendre dans certains domaines, comme l’arithmétique, la physique et la chimie, indépendamment des frontières linguistiques.

Règles d’écriture

Le Système international d’unités est le fruit des travaux du Bureau international des poids et mesures (BIPM), qui a son siège à Paris. Voici quelques-unes des règles officielles à appliquer au Canada, d’après le Guide canadien de familiarisation au système métrique de l’Association canadienne de normalisation.

Les symboles des unités de mesure sont exprimés en minuscules, sauf lorsqu’ils sont dérivés de noms propres (tels que Ampère, Watt). Ils sont invariables et sont les mêmes dans toutes les langues. Ils ne sont jamais suivis d’un point :

Remarque : Les symboles des unités de mesure sont à distinguer des symboles des préfixes, tels que k (kilo), M (méga) et G (giga), lesquels ne répondent pas à cette règle de la minuscule. Voir la section suivante intitulée Préfixes.

On doit toujours laisser une espace entre le nombre et le symbole de l’unité. Seul le symbole de degré (o) suivi d’un autre symbole fait exception à cette règle :

On n’emploie un symbole que s’il est précédé d’un nombre écrit en chiffres (les formes hybrides sont déconseillées) :

On ne doit jamais commencer une phrase par un symbole.

Liste des principaux symboles

Principaux symboles et représentation graphique

Principaux symboles et représentation graphique
Nom du symbole Représentation graphique
apostrophe
symboles mathématiques
Remarque : Ces symboles comprennent également les signes arithmétiques ou opérateurs mathématiques
+, -, x, ÷, =, , , , , {}, etc.
degré (sans autre symbole) ° [en exposant]
degré suivi d’un autre symbole °C, °F, etc.
esperluette
variantes : perluète, perluette, esperluète, et commercial
&
signe de pourcentage %
symboles du système international d’unités
Remarque : On ne met pas de point abréviatif après ces symboles.
kg, cm, m, ml, etc.
symboles des unités de mesure du temps
Remarque : On ne met pas de point abréviatif après ces symboles.
h, min, s
unités monétaires $, ¢, , etc.
nombres ordinaux re, er, e [en exposant]
fractions (dans une adresse)  

Mot au long Symbole
a @
a commercial @
ampère A
année a
anonyme X...
arobas, arobase, (arrobas, arrobase) @
cent (monnaie) ¢
centilitre cl
centimètre cm
centimètre carré cm²
centimètre cube cm³
croix
décamètre dam
décibel dB
décilitre dl
décimètre dm
décimètre carré dm²
décimètre cube dm³
decimo 10º
degré º
degré Celsius ºC
degré Fahrenheit ºF
dollar $
dollar américain $ US
dollar canadien $ CA
et (perluète ou esperluette) &
gallon gal
gigahertz GHz
glaive
gramme g
hectare ha
hectolitre hl
hertz Hz
heure h
inconnu X…
joule J
kelvin K
kiloampère kA
kilogramme kg
kilohertz kHz
kilomètre km
kilomètre par heure km/h
kilo-octet ko
kilopascal kPa
kilovolt kV
kilowatt kW
litre l ou L (s’il y a risque de confusion avec le chiffre 1)
litres l ou L (s’il y a risque de confusion avec le chiffre 1)
livre (poids) lb
livres (poids) lb
mégahertz MHz
mégajoule MJ
mégaoctet Mo
mégatonne Mt
mégavolt MV
mégawatt MW
mètre m
mètre carré
mètre cube
mètre par seconde m/s
mille (longueur) mi
milliampère mA
milligramme mg
millilitre ml
millimètre mm
millivolt mV
minute min
minute d’angle
moins, signe de soustraction -
mois m.
nanoseconde ns
newton N
noircissement
novo
octavo
octet o
once oz
ordre de o/
paragraphe §
pied pi
pied carré pi²
pied de mouche (paragraphe)
plus, signe d’addition +
pouce po
pour cent %
pour mille p. 1000
ou ‰
quintal q
quintaux q
seconde s
seconde d’angle
signe de division ÷
signe de multiplication x
symbole chimique de l’eau H2O
térawatt TW
tonne t
Tous droits réservés (copyright) ©
verge vg
ou v
volt V
watt W

Préfixes

On forme les multiples et sous-multiples des unités de mesure à l’aide des préfixes. Ceux-ci se joignent sans espace et sans trait d’union aux noms des unités de mesure :

De même, le symbole du préfixe se juxtapose directement, c’est-à-dire sans espace, au symbole de l’unité :

Voici, avec leurs symboles et leurs facteurs de conversion, les préfixes qui servent à la composition des multiples et sous-multiples décimaux jusqu’à la puissance 18 :

principaux préfixes, symboles, et l’expression numériques
Préfixe Symbole Expression numérique Puissance
exa E 1 000 000 000 000 000 000 1018
péta P 1 000 000 000 000 000 1015
téra T 1 000 000 000 000 1012
giga G 1 000 000 000 109
méga M 1 000 000 106
kilo k 1 000 103
hecto h 100 102
déca da 10 101
    1 100
déci d 0,1 10-1
centi c 0,01 10-2
milli m 0,001 10-3
micro µ 0,000 001 10-6
nano n 0,000 000 001 10-9
pico p 0,000 000 000 001 10-12

femto

f

0,000 000 000 000 001

10-15

atto

a

0,000 000 000 000 000 001

10-18