Il ne faut pas confondre les mots matériau, matériel et matière.

Matériau

Le mot matériau relève de la langue technique et désigne une matière servant à la fabrication de quelque chose. Le mot matériel est à éviter dans ce sens.

Le pluriel matériaux s’emploie surtout en construction et signifie « diverses matières nécessaires à la construction d’un bâtiment, d’un ouvrage » :

Matière

Le mot matière s’emploie pour parler d’une substance (matière précieuse, matières grasses) et de tout produit destiné à être transformé par l’activité technique (matières premières, matières plastiques).

Matière s’emploie aussi comme synonyme de matériau dans la langue générale :

Matériel

Le mot matériel désigne un ensemble d’éléments, d’objets, d’outils, etc. :

Il s’emploie généralement au singulier, mais le pluriel est admis, surtout dans la langue technique quand il a le sens d’équipements ou d’outillages :

Il est d’emploi courant en informatique pour désigner les éléments physiques d’un système informatique. Il remplace l’anglicisme hardware :

Pour parler de tissu ou d’étoffe, le mot matériel est un calque de l’anglais material :